¿Cómo es que Qassem Soleimani obligó a Donald Trump a regresar al Medio Oriente? – Por Ofira Seliktar (BESA)

RESUMEN EJECUTIVO: Qassem Soleimani se sintió envalentonado por la falta de respuesta de la administración estadounidense a los repetidos esfuerzos iraníes para desestabilizar el Golfo Pérsico, tanto que sintió que era seguro atacar a los estadounidenses directamente en Irak. El presidente Trump, que recientemente estaba ansioso por abandonar el Medio Oriente, ordenó el asesinato de Soleimani en represalia, llevando a los Estados Unidos de regreso al Medio Oriente.

Durante su campaña presidencial en 2016, Donald Trump prometió poner fin a las “innumerables guerras” de Estados Unidos en Oriente Medio. Encontró apoyo entre algunos líderes militares que temían que la carga de la guerra contra el terrorismo distrajera de los nuevos desafíos estratégicos planteados por China y Rusia.

Después de la elección de Trump, se anunció una nueva Estrategia de Defensa Nacional que indicaba un giro alejado de la guerra contra el terrorismo, y el Presidente del Estado Mayor Conjunto, el General Mark Milley, se movió rápidamente para implementar ese giro. El Comando de África se vio afectado, con las fuerzas estadounidenses estacionadas en lugares donde Rusia y China amenazan los intereses estadounidenses. La abrupta retirada de Trump de Siria (posteriormente revertida) fue parte de la misma política.

Dada esta nueva dirección, el asesinato de Qassem Soleimani, con su potencial acompañante para una participación estadounidense renovada y significativa en el Medio Oriente, fue una gran sorpresa.

Trump es reacio al riesgo y sabe muy bien que una guerra impopular puede costar una reelección. Sin embargo, se arriesgó a ordenar el asesinato selectivo de Soleimani. Para desentrañar esta aparente contradicción, es útil mirar el resultado del acuerdo nuclear de Irán de 2015, o el Plan de Acción Integral Conjunto (JCPOA) como se lo conoce comúnmente.

En 2018, EE.UU. abandonó el JCPOA debido a sus supuestos defectos y al hecho que Irán no había detenido ni la producción de misiles ni su intervención maligna en la región. Por el contrario: el Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica (IRGC) y su brazo extranjero, la Fuerza Quds (QF), dirigido por Soleimani, gastaron sus nuevos presupuestos disponibles para reforzar esas actividades.

El nuevo régimen de sanciones de Trump, conocido como “presión máxima”, fue diseñado para obligar a un Irán recalcitrante a renegociar el acuerdo, degradando la economía iraní. Después de todo, las sanciones impuestas por el presidente Obama crearon una crisis de legitimidad, algo que el Líder Supremo reconoció. Contra la fuerte resistencia del IRGC-QF en ese momento, Khamenei permitió que el presidente Hassan Rouhani y su Ministro de Exteriores Muhammad Javad Zarif procedieran a negociar el acuerdo.

Desafortunadamente para la Casa Blanca, la “presión máxima” no tuvo éxito esta vez en impulsar el régimen hacia negociaciones a pesar de la privación económica en Irán que culminó en disturbios a nivel nacional a fines de 2019. Teherán se mostró cada vez más beligerante, según las fuentes, por Soleimani, quien era extremadamente cercano al Líder Supremo.

Soleimani, que alcanzó alturas estratosféricas después de salvar al régimen de Assad en Siria, así como a otros intransigentes del IRGC, afirmó que Irán podría resistir las sanciones a través de la llamada “economía de resistencia” y degradar el poder de permanencia estadounidense desestabilizando el Golfo. Ali Jafari, el veterano jefe de IRGC, pensó que esta estrategia era demasiado arriesgada y temía que desencadenara una crisis en toda regla. El 29 de abril de 2019, Khamenei expulsó a Jafari y lo reemplazó con Hossein Salami, un aliado cercano de Soleimani y dado una retórica violenta contra Estados Unidos e Israel.

Con la bendición del Líder Supremo, el IRGC-QF procedió a desestabilizar el Golfo incautando barcos que atravesaban el Estrecho de Ormuz, derribando un avión no tripulado estadounidense y disparando misiles contra la instalación de procesamiento de Abqaiq-Khurais, que eliminó temporalmente la mitad de la capacidad de refinación de petróleo de Arabia Saudita

Sin saber que Soleimani se había hecho cargo de la respuesta iraní a las sanciones, la inteligencia estadounidense estaba perpleja por la creciente beligerancia del régimen. En el verano de 2019, los funcionarios de inteligencia informaron a la Casa Blanca que la estrategia de “máxima presión” no estaba funcionando.

Por su parte, Soleimani desarrolló algunas ideas falsas. Después que Trump se negase a tomar represalias por el derribo del avión no tripulado o el asalto a las instalaciones de Arabia Saudita, Soleimani concluyó que el presidente era un bocazas cobarde y demasiado asustado para iniciar un conflicto, particularmente en un año electoral. Apareció un video que mostraba a Soleimani burlándose y provocando al presidente, algo en lo que también participó el Líder Supremo.

Un ex jefe del Mossad de Israel señaló que Soleimani, que actuaba cada vez más como un político y viajaba amplia y abiertamente, creía claramente que, como uno de los comandantes de más alto rango de un país soberano, era inmune a los ataques. Igualmente importante, era consciente que tanto Bush como Obama se habían opuesto a matarlo. Seguro con la impresión que era a prueba de ataques, Soleimani se volvió completamente imprudente durante las protestas públicas en Irak, ordenando a las milicias chiítas que mataran a cientos de manifestantes.

En un aparente esfuerzo por desviar la atención de esas masacres, Soleimani dirigió a Abu Mahdi al-Muhandis, el jefe de Kataib Hezbollah (KH) y su seguidor más leal, para golpear y atacar una base estadounidense cerca de Kirkuk. Ese ataque mató a un contratista estadounidense el 27 de diciembre. El ejército estadounidense respondió dos días después atacando bases militares de KH y depósitos de armas en Irak y Siria, matando a 25 combatientes de KH.

Soleimani luego ordenó al KH atacar la embajada estadounidense en Bagdad, un asedio de 24 horas que causó daños considerables en el perímetro exterior del complejo. El asalto, invocando como lo hizo la toma de la embajada de Estados Unidos en Teherán en 1979, fue una advertencia que los iraníes estaban listos para “Carterizar” a Donald Trump.

Al presidente se le dieron varias opciones para tratar con el problemático comandante. Entre ellos se encontraba un ataque dirigido, presuntamente recomendado por la CIA. Para sorpresa de algunos de los ayudantes de Trump, eligió esa opción de alto riesgo.

El 3 de enero, un misil del dron MQ-9 Reaper mató tanto a Soleimani como a Muhandis. Se calculó que el avión no tripulado, volado desde una base en uno de los estados del Golfo, tenía conocimiento de al menos una hora de la llegada de Soleimani a Bagdad en un vuelo de Air Shams desde Damasco. Tanto las fuerzas de seguridad iraníes como las iraquíes han comenzado una investigación sobre el aviso, que, según se insinúa, podría provenir del interior del IRGC.

La confusión también rodea la “represalia por venganza” de Teherán, en la que 16 misiles iraníes alcanzaron la base de Assad y una instalación estadounidense cerca del aeropuerto de Irbil. Amir Ali Hajizadeh, jefe de la Fuerza Aeroespacial del IRGC, afirmó que Irán “eligió” no matar a 5.000 soldados, pero que más de 80 murieron y cientos resultaron heridos. Según el Pentágono, no hubo víctimas, y señala que los dos misiles utilizados, Fateh-110 y Qiam, carecen de la precisión requerida para infligir daños severos. Para complicar aún más las cosas, hay mensajes contradictorios de Teherán: Rouhani y Zarif declararon que la represalia había terminado, pero el Líder Supremo prometió más represalias que están por venir.

Dada la lucha de poder en Teherán, no está claro si, cuándo o cómo responderá más el régimen. Varios puntos, sin embargo, son bastante claros. Trump está de vuelta en el Medio Oriente y las reglas del juego han cambiado. Se ha restablecido la disuasión estadounidense y se ha abandonado el principio de respuesta proporcional. El IRGC-QF ahora tendrá que incluir estos cambios en su evaluación neta de las operaciones directas e indirectas.

 

Ofira Seliktar es profesora emérita en Gratz College, Pennsylvania. Su último libro, Irán, Revolución y Guerras de poder (con Farhad Rezaei), fue lanzado por Palgrave Macmillan en diciembre de 2019.        

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